Helmi Smeulders over haar leven als chef op Curaçao.

Vandaag maken we kennis met Helmi Smeulders. Helmi woont sinds 1998 op Curaçao, in eerste instantie met het idee om een paar jaar te blijven, maar 22 jaar later is ze er nog steeds en geniet ze nog iedere dag van het eilandleven! De eerste jaren was ze werkzaam als bedrijfsjurist, maar ze heeft van haar passie voor koken haar werk gemaakt en inmiddels is ze al ruim 16 jaar chef. Helmi heeft haar eigen bedrijf en is gespecialiseerd in de moderne Caribische keuken. We stellen 8 vragen aan Helmi.

Wat heeft je naar het eiland gebracht?

Na een bruisende studententijd werd het leven na mijn afstuderen plotsklaps vrij saai: agenda’s stonden volgepland, vrienden waren hard op jacht naar een carrière en bezig met hypotheken. Ik wilde juist avonturen beleven en genieten van het leven. Het buitenland lonkte en toen ik de kans kreeg om als bedrijfsjurist op Curaçao te gaan werken, greep ik die met beide handen aan. 

Wat trekt jou aan het eiland aan?

Het heerlijke Caribische eilandleven. Hier is het ook hard werken, zeker als zelfstandig ondernemer. Maar het leven is ongecompliceerder, mijn vrienden zijn dichtbij en het is natuurlijk altijd mooi weer.

Hoe zou je jouw werk omschrijven?

Ik heb jarenlang een cateringbedrijf gerund, maar heb me inmiddels volledig toegelegd op de moderne Caribische keuken. Rondom dit thema organiseer ik diverse ‘culinaire experiences’ zoals mijn kooklessen, Chef’s Tables, Dinner in the Field en kookvakanties. Daarnaast schrijf ik kookboeken, heb ik mijn eigen magazine en ben ik food fotograaf. Dus je kan je voorstellen dat ik me niet vaak verveel 🙂

Hoe inspireert het eiland je werk?

Naarmate ik langer op het eiland woonde raakte ik meer en meer in de ban van de kleurrijke en smaakvolle ingrediënten die hier voor het oprapen liggen. Ook vind ik dat de Caribische keuken bijzonder traditioneel is. Typisch lokale gerechten worden nog steeds bereid volgens grootmoeders recept. Het zijn hele smakelijke gerechten, maar er is nauwelijks sprake van vernieuwing. Ik zag veel meer mogelijkheden voor toepassingen met lokale ingrediënten en startte een foodblog om deze recepten te delen en mensen te inspireren om meer te koken met lokale producten en er een eigen twist aan te geven. Dit is inmiddels uitgegroeid tot het label ‘Helmi Smeulders Caribbean Chef’.

Op het eiland wordt bijna alles geïmporteerd terwijl onze eigen boeren prachtige producten verbouwen en er van alles groeit in de natuur zoals tamarinde, eetbare bloemen en banana di ref, onze lokale zeekraal. Inspiratie haal ik uit de natuur, van mond-op-mond verhalen, maar ook door veel te reizen en te proeven in het Caribisch gebied. De Caribische keuken is een prachtige smeltkroes van verschillende culturen en het is heel gaaf om te zien dat op elk eiland andere gerechten worden bereid met dezelfde ingrediënten.

Wat is voor jou het echte eilandgevoel?

Blote voeten, veel buiten zijn, genieten van de zonsondergang, een duik in de zee, spontane ontmoetingen met vrienden.

Helmi Smeulders Curacao

Ga je graag naar zee en op welke momenten het liefst?

Ik ben dol op de zee en gelukkig is hij hier altijd dichtbij. Meestal ga ik ‘s middags of aan het einde van de dag even zwemmen of snorkelen met mijn dochter. Tegenwoordig lig ik zelfs nog vaker in de zee omdat ik jaag op koraalduivel. De koraalduivel is een invasieve vis en om deze reden mag erop worden gejaagd. Hiervoor moet je wel een duikbrevet hebben. Ik organiseer regelmatig het event ‘Catch & Cook’ samen met Lisette van Lionfish Caribbean, waarbij je leert hoe je moet jagen, we vervolgens met de deelnemers op jacht gaan en daarna met de vangst naar mijn kookstudio gaan om de vis te fileren, bereiden en opeten. Ze smaken gelukkig heerlijk dus mijn motto is “eat them to beat them”!

Heb je tips die je stiekem voor jezelf wilt houden?

Ja zeker en daarom vertel ik ze hier ook niet. Maar als je deelneemt aan de kookvakantie vertel ik je al mijn favoriete plekjes! Naast alle culinaire activiteiten geeft het je echt een kijkje in het leven dat we hier leiden. Heel anders dan dat je als ‘gewone’ toerist het eiland bezoekt.

Wat zou je van de instelling van eilandbewoners mee willen geven aan ons in Nederland?

Een van de bijzondere dingen is dat iedereen elkaar op maandag een ‘bon siman’ (goede week) toewenst. Ook zeg je de hele dag overal waar je komt bon dia (goedemorgen), bon tardi (goedemiddag) en bon nochi (goedenavond). Hierdoor heb je meer contact met elkaar en voelt het heel vriendelijk en gemoedelijk

Caribisch kookboek

Eigen kookboek, kookworkshops en nog meer…

Helmi organiseert diverse ‘culinaire experiences’ zoals kooklessen, Chef’s Tables, Dinner in the Field en kookvakanties. Daarnaast schrijft ze kookboeken, heeft ze haar eigen magazine en is ze food fotograaf

Uiteraard is haar kookboek ‘Het Caribische Kookboek’ via onze webshop te bestellen!

Culinaire reis naar Curaçao

We hebben onze krachten bijeen gebundeld en samen de ‘Caribbean Cooking Holiday’ ontwikkeld. Ben jij gek op koken en de Caribische keuken? Dan is deze reis misschien wel wat voor jou! Twee keer per jaar organiseert Helmi Smeulders de Caribbean Cooking Holiday op Curaçao. Een week vol met kooklessen, ontdekken van geuren en smaken, en natuurlijk overheerlijk eten. Maar ook een bezoek aan plantages en het ontdekken van het Caribische leven horen bij de planning. Vraag ons gerust naar de mogelijkheden!

Helmi Smeulders website: https://helmismeulders.com/

Deel dit artikel

Share on facebook
Facebook
Share on twitter
Twitter
Lees verder

Reistrend: ‘Multi Generation Reizen’

Wat is Flottielje zeilen?

3 redenen waarom je deze zomer een zeilvakantie met het gezin in Griekenland moet overwegen